Filosofía del lenguaje

¿Qué es el Filosofía del lenguaje?

La Filosofía del Lenguaje es la investigación razonada sobre los orígenes del lenguaje, la naturaleza del significado, el uso y la cognición del lenguaje, y la relación entre el lenguaje y la realidad. Se superpone en cierta medida al estudio de la epistemología, la lógica, la filosofía de la mente y otros campos (incluida la lingüística y la psicología), aunque para muchos filósofos analíticos es una disciplina importante por derecho propio.

Hace preguntas como «¿Qué es el significado?», «¿Cómo se refiere el lenguaje al mundo real?», «¿Se aprende el lenguaje o es innato?», «¿Cómo surge el significado de una frase de sus partes?».

Historia de la Filosofía del Lenguaje

Las primeras investigaciones sobre el lenguaje se remontan al año 1500 A.C. en la India, mucho antes de cualquier descripción sistemática del lenguaje, y había varias escuelas de pensamiento que discutían temas lingüísticos en la filosofía india medieval temprana (aproximadamente entre los siglos V y X D.C.)

En la tradición occidental, los primeros trabajos fueron cubiertos, como es habitual, por Platón, Aristóteles y los estoicos de la antigua Grecia. Platón consideraba generalmente que los nombres de las cosas están determinados por la naturaleza, con cada fonema (la unidad estructural más pequeña que distingue el significado) representando ideas o sentimientos básicos, y que la convención sólo tiene un pequeño papel que desempeñar. Aristóteles sostenía que el significado de un predicado (la forma en que un sujeto se modifica o se describe en una frase) se establece a través de una abstracción de las similitudes entre varias cosas individuales (una teoría conocida más tarde como Nominalismo). Sin embargo, su suposición de que estas similitudes están constituidas por una verdadera comunión de forma, también lo convierte en partidario del Realismo Moderado.

Los filósofos estoicos hicieron importantes contribuciones al análisis de la gramática, distinguiendo cinco partes del discurso: sustantivos, verbos, apelativos, conjunciones y artículos. Lo que llamaron el lektón (el significado, o sentido, de cada término) dio lugar al importante concepto de la proposición de una frase (su capacidad para ser considerada una afirmación, que puede ser verdadera o falsa).

Los escolásticos de la época medieval se interesaron mucho por las sutilezas del lenguaje y su uso, provocadas en cierta medida por la necesidad de traducir los textos griegos al latín, entre los que cabe destacar a Peter Abelard, Guillermo de Ockham y Juan Duns Escoto. Consideraban que la Lógica era una «ciencia del lenguaje» y anticiparon muchos de los problemas más interesantes de la Filosofía moderna del Lenguaje, incluidos los fenómenos de vaguedad y ambigüedad, las doctrinas de la supositio correcta e incorrecta (la interpretación de un término en un contexto específico) y el estudio de las palabras y términos categoriales y sincategoremáticos.

Los lingüistas del Renacimiento se interesaron especialmente por la idea de un lenguaje filosófico (o lenguaje universal), impulsados por el descubrimiento gradual en Occidente de los caracteres chinos y los jeroglíficos egipcios.

El idioma finalmente comenzó a desempeñar un papel más central en la filosofía occidental a finales del siglo XIX, y aún más en el siglo XX, especialmente después de la publicación de los «Cours de linguistique générale» de Ferdinand de Saussure (1857 – 1913), que se publicaron póstumamente en 1916. Durante un tiempo, en las ramas filosóficas del siglo XX de los círculos de filosofía analítica y de filosofía del lenguaje ordinario, se entendió que la filosofía en su conjunto era puramente una cuestión de filosofía del lenguaje.

La naturaleza del lenguaje

Una de las preguntas fundamentales de la Filosofía del Lenguaje es «¿Qué es el lenguaje (en términos generales)?» Según la semiótica (el estudio de los procesos de los signos en la comunicación y de cómo se construye y se comprende el significado), el lenguaje es la mera manipulación y utilización de símbolos para llamar la atención sobre el contenido de los signos, en cuyo caso los seres humanos no serían los únicos poseedores de las habilidades del lenguaje.

La lingüística es el campo de estudio que plantea preguntas como: ¿Qué es lo que distingue a un idioma en particular de otro, por ejemplo, qué es lo que hace que el inglés sea «inglés»? ¿Cuál es la diferencia entre el español y el francés? Lingüistas como Noam Chomsky (1928 – ), una figura que ha llegado a definir la lingüística del siglo XX, han destacado el papel de la «gramática» y la sintaxis (las reglas que rigen la estructura de las oraciones) como una característica de cualquier idioma. Chomsky cree que los humanos nacen con una comprensión innata de lo que él llama «gramática universal» (un conjunto innato de principios lingüísticos compartidos por todos los humanos) y que la exposición de un niño a un idioma en particular sólo desencadena este conocimiento antecedente.

Chomsky comienza con el estudio del lenguaje interno de las personas (lo que él llama «lenguas I»), que se basan en ciertas reglas que generan gramáticas, apoyadas en parte por la convicción de que no hay una diferencia clara, general y de principios entre un lenguaje y el siguiente, y que puede aplicarse en el campo de todos los idiomas. Otros intentos, que él denomina «lenguas electrónicas», han tratado de explicar un idioma como uso dentro de una comunidad de habla específica teniendo en cuenta un conjunto específico de expresiones bien formadas.

La traducción y la interpretación presentan otros problemas a los filósofos del lenguaje. En el decenio de 1950, W.V. Quine defendió la indeterminación del significado y la referencia basada en el principio de la traducción radical (por ejemplo, cuando se trata de traducir el idioma de una tribu primitiva no documentada anteriormente). Afirmó que, en tal situación, es imposible en principio estar absolutamente seguro del significado o referencia que un hablante de la lengua de la tribu primitiva atribuye a un enunciado y, como las referencias son indeterminadas, hay muchas interpretaciones posibles, ninguna de las cuales es más correcta que las otras.

El punto de vista resultante se denomina Holismo Semántico, un tipo de Holismo que sostiene que el significado no es algo que se asocie a una sola palabra o frase, sino que sólo puede atribuirse a un idioma entero (si es que lo hay). El discípulo de Quine, Donald Davidson (1917 – 2003), extendió este argumento más allá de la noción de interpretación radical, de que el significado que un individuo atribuye a una frase sólo puede determinarse atribuyendo significados a muchas, tal vez todas, las afirmaciones del individuo, así como a sus estados mentales y actitudes.

La naturaleza del significado

Como hemos visto, entonces, la respuesta a la pregunta, «¿Qué es el significado?», no es inmediatamente obvia.

«Significado» puede describirse como el contenido que llevan las palabras o signos que intercambian las personas cuando se comunican a través del lenguaje. Se puede argumentar que hay dos tipos esencialmente diferentes de significado lingüístico: el significado conceptual (que se refiere a las definiciones de las palabras mismas, y a las características de esas definiciones, que pueden tratarse mediante el análisis de las características semánticas) y el significado asociativo (que se refiere a las comprensiones mentales individuales del hablante, y que puede ser connotativo, coloquial, social, afectivo, reflejado o temático).

Hay varios enfoques diferentes para explicar lo que es un «significado» lingüístico:

Teorías de la idea: que afirman que los significados son contenidos puramente mentales provocados por signos. Este enfoque se asocia principalmente con la tradición empírica británica de John Locke, George Berkeley y David Hume, aunque algunos teóricos contemporáneos han renovado el interés por él bajo el disfraz de internalismo semántico.
Teorías de verdad-condición: que sostienen que el significado son las condiciones bajo las cuales una expresión puede ser verdadera o falsa. Esta tradición se remonta a Gottlob Frege, aunque también ha habido mucho trabajo moderno en esta área.
Teorías de uso: que entienden que el significado implica o está relacionado con actos de habla y expresiones particulares, no con las expresiones en sí mismas. Este enfoque fue promovido por Ludwig Wittgenstein y su visión comunitaria del lenguaje.
Teorías de referencia (o externalismo semántico): que ven el significado como equivalente a aquellas cosas en el mundo que están realmente conectadas a los signos. Tyler Burge (1946 – ) y Saul Kripke (1940 – ) son los más conocidos defensores de este enfoque.
Teorías verificacionistas: que asocian el significado de una frase con su método de verificación o falsificación. Este enfoque verificativo fue adoptado por los Positivistas Lógicos de principios del siglo XX.
Teorías pragmáticas: que sostienen que el significado o la comprensión de una frase está determinada por las consecuencias de su aplicación. Este enfoque fue favorecido por C.S. Peirce y otros pragmáticos de principios del siglo XX.
Intencionalidad Volver arriba
Otro concepto importante en la Filosofía del Lenguaje es el de la intencionalidad, a veces definida como «acerca de». Algunas cosas tratan de otras cosas (por ejemplo, una creencia puede ser sobre icebergs, pero un iceberg no trata de nada; un libro o una película puede ser sobre París, pero el propio París no trata de nada), y la intencionalidad es el término para este rasgo que tienen ciertos estados mentales de estar dirigidos a objetos y estados de cosas en el mundo real. Así, nuestras creencias, miedos, esperanzas y deseos son intencionales, en el sentido de que deben tener un objeto.

El término fue acuñado inicialmente por los escolásticos en la Edad Media, pero fue revivido en el siglo XIX por el filósofo y psicólogo Franz Brentano (1838 – 1917), un importante predecesor de la escuela de Fenomenología. Brentano afirmó que todos y sólo los fenómenos mentales exhiben intencionalidad, lo que él vio como prueba de que los fenómenos mentales no podían ser la misma cosa o una especie de fenómenos físicos (a menudo llamada tesis de irreductibilidad de Brentano).

Filósofos posteriores del lenguaje como J. L. Austin (1911 – 1960) y John Searle (1932 – ) se han planteado la siguiente pregunta: ¿cómo es que la mente, y el lenguaje que utilizamos, imponen la intencionalidad a los objetos que no son intrínsecamente intencionales? ¿Cómo representan los estados mentales, y cómo hacen que los objetos representen, el mundo real. La solución de Austin está en su teoría de los actos ilocutorios y la solución de Searle está en su teoría de los actos del habla, en la que el lenguaje es visto como una forma de acción y de comportamiento humano, de modo que al decir algo, en realidad hacemos algo. Combinando esta idea con la intencionalidad, Searle concluye que las acciones en sí mismas tienen una especie de intencionalidad.

Referencia

La forma en que el lenguaje interactúa con el mundo, lo que los filósofos llaman referencia, ha interesado a muchos filósofos del lenguaje a lo largo de los años.

John Stuart Mill creía en un tipo de teoría de referencia directa, en la que el significado de una expresión reside en lo que señala en el mundo. Identificó dos componentes a tener en cuenta para la mayoría de los términos de un idioma: la denotación (el significado literal de una palabra o término) y la connotación (la coloración cultural y/o emocional subjetiva que se le atribuye a una palabra o término). Según Mill, los nombres propios (como los de personas de lugares) sólo tienen una denotación y ninguna connotación, y que una frase que se refiere a una criatura mítica, por ejemplo, no tiene ningún significado (y no es ni verdadera ni falsa) porque no tiene ningún referente en el mundo real.

Gottlob Frege era partidario de una teoría de referencia mediada, que postula que las palabras se refieren a algo en el mundo exterior, pero insiste en que hay más en el significado de un nombre que simplemente el objeto al que se refiere. Frege dividió el contenido semántico de cada expresión (incluyendo las frases) en dos componentes: Sinn (normalmente traducido como «sentido») y Bedeutung («significado», «denotación» o «referencia»). El sentido de una frase es el pensamiento abstracto, universal y objetivo que expresa, pero también el modo de presentación del objeto al que se refiere. La referencia es el objeto u objetos del mundo real que las palabras escogen, y representa un valor de verdad (el Verdadero o el Falso). Los sentidos determinan la referencia, y los nombres que se refieren al mismo objeto pueden tener diferentes sentidos.

Bertrand Russell, al igual que Frege, también fue una especie de Descriptivista, en el sentido de que sostuvo que los significados (o contenidos semánticos) de los nombres son idénticos a las descripciones asociadas a ellos por los hablantes y que una descripción contextualmente apropiada puede ser sustituida por el nombre. Pero sostuvo que las únicas expresiones directamente referenciales son las que denominó «nombres lógicamente apropiados» como «yo», «ahora», «aquí» y otros índices (términos que simbólicamente señalan o indican algún estado de cosas). Describió los nombres propios de personas o lugares como descripciones abreviadas y definidas (el nombre que sustituye a una descripción más detallada de quién o qué es realmente la persona o el lugar), y consideró que no eran significativos por sí mismos y no directamente referenciales.

Saul Kripke (1940 – ) ha argumentado en contra del Descriptivismo basándose en que los nombres son designadores rígidos y se refieren al mismo individuo en cada mundo posible en el que ese individuo existe.

Composición de la frase

La semántica filosófica (el estudio o ciencia del significado en el lenguaje) tiende a centrarse en el principio de la composición para explicar la relación entre las partes significativas y las oraciones completas. El principio afirma que una oración puede ser comprendida sobre la base del significado de las partes de la oración (palabras o morfemas) junto con la comprensión de su estructura (sintaxis o lógica). Por lo tanto, el significado de una expresión compleja está determinado por los significados de las expresiones que la componen y las reglas utilizadas para combinarlas.

Las funciones también pueden utilizarse para describir el significado de una oración: una función proposicional es una operación del lenguaje que toma una entidad (o sujeto) como entrada y produce un hecho semántico (o proposición).

Existen dos métodos generales para comprender la relación entre las partes de una cadena lingüística y la forma en que se la combina:

Árboles sintácticos: se centran en las palabras de una frase teniendo en cuenta la gramática de la misma.
Árboles semánticos: se centran en el papel del significado de las palabras y en cómo se combinan esos significados.

Aprendizaje y pensamiento

Hay tres escuelas de pensamiento principales sobre el tema del aprendizaje de idiomas:

Conductismo: que sostiene que la mayor parte del lenguaje se aprende a través del condicionamiento.
Prueba de hipótesis: que sostiene que el aprendizaje se produce a través de la postulación y la prueba de hipótesis, a través del uso de la facultad general de la inteligencia.
Innatismo: que sostiene que al menos algunos de los ajustes sintácticos son innatos y están cableados, basados en ciertos módulos de la mente.
También hay diferentes nociones de la estructura del cerebro cuando se trata del lenguaje:

Los modelos conexionistas enfatizan la idea de que el léxico de una persona y sus pensamientos operan en una especie de red distribuida y asociativa.
Los modelos nativistas afirman que hay dispositivos especializados en el cerebro que se dedican a la adquisición del lenguaje.
Los modelos computacionales enfatizan la noción de un lenguaje representativo del pensamiento y el procesamiento lógico y computacional que la mente realiza sobre ellos.
Los modelos emergentes se centran en la noción de que las facultades naturales son un sistema complejo que surge de partes biológicas más simples.
Los modelos reduccionistas intentan explicar los procesos mentales de nivel superior en términos de la actividad neurofisiológica básica de bajo nivel del cerebro.
Hay tres contenciones principales con respecto a la relación entre el lenguaje y el pensamiento:

Edward Sapir (1884 – 1939), Benjamin Whorf (1897 – 1941) y Michael Dummett (1925 – 2011), entre otros, sostienen que el lenguaje es analíticamente previo al pensamiento.
Paul Grice (1913 – 1988) y Jerry Fodor (1935 – ), en cambio, creen que el pensamiento y el contenido mental tienen prioridad sobre el lenguaje, y que el lenguaje hablado y escrito derivan su intencionalidad y significado de un lenguaje interno codificado en la mente, sobre todo teniendo en cuenta que la estructura de los pensamientos y la estructura del lenguaje parecen compartir un carácter compositivo y sistemático.
Una tercera escuela de pensamiento sostiene que no hay forma de explicar una cosa sin la otra.

Enfoques formales vs. informales

La mayoría de los filósofos se han mostrado más o menos escépticos acerca de la formalización de los lenguajes naturales, permitiendo así el uso de la lógica formal para analizarlos y comprenderlos, aunque algunos, como Alfred Tarski (1901-1983), Rudolf Carnap (1891-1970), Richard Montague (1930-1971) y Donald Davidson (1917-2003), han desarrollado lenguajes formales, o formalizado partes del lenguaje natural, para su investigación. Algunos, como Paul Grice (1913 – 1988), han llegado a negar que exista un conflicto sustancial entre la lógica y el lenguaje natural.

Sin embargo, en los decenios de 1950 y 1960, el movimiento de Filosofía del Lenguaje Ordinario, cuyos principales defensores fueron P.F. Strawson (1919 – 2006), John Austin (1911 – 1960) y Gilbert Ryle, subrayó la importancia de estudiar el lenguaje natural sin tener en cuenta la verdad-condiciones de las frases y las referencias de los términos. Creían que el lenguaje es algo totalmente distinto de la lógica y que todo intento de formalización con los instrumentos de la lógica estaba condenado al fracaso. Austin elaboró una teoría de los actos de habla, en la que se describían los tipos de cosas que se pueden hacer con una frase (afirmación, orden, indagación, exclamación) en diferentes contextos de uso en distintas ocasiones, y Strawson sostuvo que la semántica de la tabla de verdad de las conectivas lógicas no captaba los significados de sus homólogos del lenguaje natural.

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